Woodie Smalls: Straight Outta Sint-Niklaas

Nederlandstalige rap is populairder dan ooit tevoren. Niet alleen in Nederland zelf, waar Typhoon, Ronnie Flex, Broederliefde, Sevn Alias en vele anderen zijn opgeklommen tot de top van de muzikale voedselketen. Ook onze zuiderburen hebben er inmiddels kaas van gegeten. Exponenten van de Vlaamse rap, zoals Tourist LeMC, speelden de hele zomer lang op de grootste popfestivals. En dan hebben we het nog niet gehad over de opmars van Nederlandstalige acts uit andere genres, met het Belgische Bazart als een van de voornaamste voorbeelden. Het hoofd van één man steekt letterlijk en figuurlijk boven dat maaiveld uit. Net als een gouden toekomst is dat hoofd eigendom van Woodie Smalls.

Woodie Smalls is de artiestennaam van de pas 20-jarige maar bijna twee meter lange Sylvestre Salumu uit Sint-Niklaas, een stadje met zo’n 75.000 inwoners tussen Gent en Antwerpen. Een boodschap aan die locaties, die heeft Woodie Smalls niet of nauwelijks. Salumu rapt in het Engels (de Amerikaanse variant welteverstaan), wordt meer gestreamd in de VS dan in België en speelde eerder dit jaar op SXSW. Zijn artiestennaam is niet voor niets een hommage aan hiphopheld The Notorious B.I.G., ook bekend als Biggie Smalls. In EKKO was Smalls (Woodie, in dit geval) eerder al de support act van de Amerikaanse rapper Antwon.

Ook als Sylvestre nog écht Smalls is, is hij al geïnteresseerd in Amerikaanse cultuur. Cartoons? Die kijkt hij gewoon in het Engels. Zijn ouders, die van Congolese afkomst zijn, luisteren in die periode met name Afrikaanse muziek, maar als Sylvestre op een dag de afstandsbediening in zijn handen krijgt, ontdekt hij op tv de hiphop van Amerikanen als Jay Z en Kanye West. De oude Kanye West dan, die van kort na de release van The College Dropout in 2004. In dat jaar begint logischerwijs de hiphopcarrière van Sylvestre Salumu. Zijn oom Devevelue Devesta heeft een studio aan huis en zet Sylvestre en zijn vriendjes met enige regelmaat achter de microfoon. Ondanks zijn aanleg voor basketbal denkt Sylvestre vanaf dat moment vooral nog aan muziek.

Zijn lengte is in zijn jeugd dan ook niet de enige reden dat Sylvestre wat met zijn hoofd in de wolken loopt. Als hij op zijn vijftiende de studio boven school begint te verkiezen, is de maat vol: Sylvestre moet van zijn vader stoppen met rappen. Lang houdt die maatregel geen stand. Een jaar later is Sylvestre alweer volop aan het opnemen, terwijl zijn ouders denken dat hij aan het sporten is. Voor zijn vorig jaar behaalde diploma handel op het Technisch Secundair Onderwijs zijn vruchten kan afwerpen, beginnen die opnames dat al te doen. Sylvestre wordt getekend door Sony en begint muziek uit te brengen als Woodie Smalls. De keuze voor zo’n alter ego is een logische stap, onder meer omdat Salumu op de middelbare school fan geworden is van Tyler, the Creator. Die Amerikaan maakt op platen als Bastard gebruik van alter ego’s zoals geen andere rapper dat het afgelopen decennium deed.

Het is niet de enige overeenkomst tussen Tyler en Sylvestre, die elkaar inmiddels de hand geschud hebben. Als creatief leider van het Californische hiphopcollectief Odd Future is Tyler, die net als Sylvestre een Afrikaanse achtergrond bezit, een invloedrijk figuur. Niet alleen binnen rap, maar ook als regisseur en ontwerper. Tyler, die er net als Smalls een kleurrijke esthetiek op nahoudt, heeft in Golf Wang inmiddels een succesvolle modelijn. Ook op dat gebied zit Sylvestre hem, met zijn eigen Pleasure Kings, echter op de hielen.

In eerste instantie draait het hem echter om de muziek. Juist daarin ligt het grootste verschil tussen Tyler en Woodie. Bastard, Goblin, Wolf en Cherry Bomb, Tylers albumtitels spreken boekdelen over de soms barbaarse en immer bizarre toon van zijn tracks. De namen die Smalls’ muziek draagt zijn op hun eigen manier net zo veelzeggend. Van eerste single ‘Champion Sound’ uit juli 2015 tot debuutalbum Soft Parade uit september van dat jaar; in zijn vrolijke stijl heeft Woodie Smalls veel weg van een icoon als Pharrell Williams.

Die stijl is tegelijkertijd eigendom van Sylvestre Salumu en Woodie Smalls. Salumu zingt bijvoorbeeld over zijn twijfels over het nu van zijn opleiding. ‘What If’ zingt hij: “What if I don’t make it here? What if they don’t see me now? What if I fail? They want me to fail.” Het nummer is als het ware Salumu’s eigen versie van The College Dropout.

Een andere zin uit het nummer schijnt licht op een ander belangrijk thema binnen het universum van Sylvestre: zijn vrienden. “I brought my niggas with me, but that’s the usual,” rapt hij bijna aan het begin van het nummer. Die vrienden vergezellen Sylvestre overal. Van kinds af aan wonen de jongens bij elkaar in de straat en groeien ze met elkaar op. De groep is al snel uitgekeken op Sint-Niklaas en vertrekt vaak naar steden in Frankrijk, Duitsland en Nederland, waarover hij rapt in zijn grootste hit tot nu toe, ‘About The Dutch’. Ook in ‘Work It Thru’ verwijst hij direct naar zijn band met ons land: “In Rotterdam we was lifted to a whole other level.”

Op dat nummer krijgt Smalls, net als op ‘Purple Urkle’ en ‘Home Stretch’, steun van een van de meest vooraanstaande leden van zijn vriendengroep. K1D is een van de vrienden die  naast Sylvestre achter de microfoon stond in de studio van diens oom. Als Woodie Smalls op 10 december in EKKO speelt is K1D, die inmiddels zelf aan de weg timmert als rapper, zijn voorprogramma. Op Soft Parade-opener ‘Nuggets of Wisdom’ zet Smalls zijn vriend al even in de schijnwerpers: “See me and K1D for like when we doing this forever.”

De manier waarop Smalls over zijn vrienden rapt – met woorden als niggas en andere Amerikaanse anglicismen – maakt duidelijk dat Nederland, hoe goedkoop de wiet hier ook is, slechts een tussenstation is. Utrecht of de USA? Die keuze is in dit geval snel gemaakt. Als de Belgische boom over de VS praat, luister je namelijk niet langer naar Sylvestre Salumu, maar naar Woodie Smalls. Op ‘About The Dutch’ vat hij zijn ambities zelf samen. “Get some Ray-Ban glasses just to cover up my face. Imma travel the world, so Imma need some Gucci skates, mixing fries with the shakes.” Sylvestre Salumu mengt inderdaad de Belgische frieten met Amerikaanse milkshakes en is als Woodie Smalls hard op weg een hele grote te worden.

Op 10 december staat Woodie Smalls in EKKO, klik hier voor tickets en meer info.

Geschreven door Dirk Baart.